“수 년동안 시모에게 발길질 당하며 살아왔는데…” 악랄하게 시집살이를 시키던 시어머니의 임종이 다가오자 가족들이 모인 자리에서 손자가 내뱉은 ‘한마디’에 모두가 충격에 흽싸이고 말았습니다.

생전에 시어머니께서는 저를 못마땅해 하며 미움을 많이 품으셨습니다. 욕설은 일상이었고, 물건이 날아오거나 발길질도 빈번히 당했습니다.

하지만 저는 집에서 큰 갈등을 만들고 싶지 않았고 나만 참으면 조용히 지나가는 일이라고 생각했습니다.  그러던 어느 날, 시어머니는 계단에서 크게 넘어져 골반을 부러뜨리고 방에서 여러 달간 쉬어야 했습니다.

방에만 누워 계시는 시어머니께서는 저를 온종일 욕하고 비난하셨습니다. 시어머니는 거동할 수 없었기 때문에 저 혼자서는 수발을 들기에는 매우 힘들었습니다.

그래서 간호인을 고용했는데, 시어머니께서는 간호인에게 며느리가 자신을 학대한다며 없는 사실을 만들어 저를 비난하기도 했습니다.

어느 날은 간호사가 시어머니 말을 믿고는 경찰에 신고를 해서 경찰이 집으로 찾아왔습니다. 간호사는 시어머니의 상처를 보여주며 며느리에게 학대를 당했다고 말했습니다.

하지만 그 상처들은 시어머니가 스스로 만들어낸 것이었습니다. 경찰 조사를 통해서 나의 무죄는 입증되었지만, 그 때 느꼈던 수치심과 모멸감은 말로 다 표현할 수 없을 정도였습니다.

어느 날 시어머니가 허리 통증이 심해져서 병원에 갔더니 척추에 종양이 발견되어 입원을 하게 되었습니다.

그렇게 시어머니가 병원에 입원 생활이 시작되었는데,  솔직히 정신적으로나 육체적으로 굉장히 홀가분해짐을 느꼈습니다. 하지만 시어머니는 그런 저를 굉장히 못마땅해 하셨어요.

그동안은 사소한 일도  자주 비난을 받았지만, 이젠 집으로 돌아가면 시집살이에서 자유로워질 수 있다는 생각에 기쁜 마음으로 보내드리겠습니다.

저는 스트레스를 받지 않으려고 노력했습니다. 시어머니는 입원 중인 환자들과 간호사 선생님들에게도 제가 학대를 한다며 지속적으로 험담을 했지만, 간호사 선생님들은 평소에도 여러 환자를 대하는 일을 하기 때문에 시어머니의 거짓말을 쉽게 파악할 수 있었습니다.

“ 저런… 시어머니와 함께 사시느라 보호자 분이 정말 힘드시겠어요.”

병원에 갈 때마다 자주 눈 인사를 하던 간호사 선생님께서 다정하게 말씀을 걸어주셨습니다.

지금까지 시어머니의 계략에 속아 넘어간 사람들만 보다가, 처음으로 나를 이해해 주시는 간호사 선생님의 말씀을 들으니 굉장히 신선하기도 하고, 마음속에서 울컥하는 감정이 느껴지기도 했습니다.

어느 날, 시어머니에게 폭언을 듣고 있던 제게 간호사 선생님께서 “힘들게 매일 돌봐주시러 오는데 왜 그렇게 무서운 욕을 하면서 소리를 지르세요?”라며 지적해 주셨습니다.

그러자 시어머니는 자신의 거짓말이 통하지 않았다는 것을 깨닫고 분하고 원통한 표정을 지으며 있었습니다. 나의 괴로움을 이해해주는 사람이 있다는 사실만으로도 매일 병원에 다니는 것이 예전처럼 힘들게 느껴지지 않았습니다.

그리고 얼마 지나지 않아서 가족들은 서서히 마음의 준비를 해야 한다는 담당 선생님께서 연락을 주셨습니다. 그리고 수일 후에 병원에서 급한 연락이 왔고 가족 모두 서둘러 시어머니를 보러 갔습니다.

시어머니는 항상 나를 못 잡아먹어서 안달이었지만 그러나 손자와 아들만큼은 예뻐하셨습니다. 우리 가족은 병실에 들어서자마자 시어머니는 손자부터 다급하게 찾으셨습니다,

“이제 이 할미는 곧 천국에 가시는데 거기에서도 우리 손자 지켜볼 거야. 슬퍼하지말어라, 우리 강아지” 시어머니는 눈에는 눌물이 가득 고여 있었습니다.

그리고 그 말을 듣던 아들은 전혀 생각지도 못한 말을 하게 됐어요.

“ 뭐라고요? 십수 년 동안 엄마를 그렇게 괴롭혔는데 할머니가 어떻게 천국을 어떻게 가요?” 시어머니는 손자의 말에 큰 충격을 받았는지, 갑자기 상태가 악화하였고 하루를 넘기지 못하셨습니다.

당시에 아들의 갑작스러운 말에 상당히 놀랐지만 일단 시어머니의 장례식을 치를 준비에 집중해야했습니다.

정신없는 시간을 보내고 장례식 마지막 날, 남편이 지난 일은 전부 다 잊고 이제 우리 세 식구 마음 편하게 잘 살아보자는 말을 했습니다.옆에 서 있던 아들의 어깨에 팔을 올렸는데, 아들이 남편의 팔을 강하게 뿌리치면서 소리를 질렀습니다.

“ 아빠는 엄마가 할머니한테 괴롭힘을 당할 때마다 항상 못 본 척했잖아. 근데 무슨 인제 와서 가족이라는 거야. 나는 당신을 가족이라고 생각한 적이 단 한 번도 없어! ”

남편은 당황해서 아무 말도 못 하고 있었습니다. 아들은 확실히 맞는 말을 했습니다. 시어머니는 남편이 눈앞에 있을 때에도 나에게 욕을 하고 물건을 집어 던졌을 때 남편은 항상 아무 관심이 없다는 듯이 본인의 할 일만 했고, 아들은 모든 것 그것을 지켜보면서 성장했던 것입니다.

아들은 어릴 때부터 그런 할머니를 보며 항상 내 편을 들어주었는데 나를 구해 줄 의지가 없던 남편과는 다르게 아들은 몇 차례에 걸쳐 엄마를 괴롭히지 않도록 부탁했었습니다.

아들이 고등학교에 입학할 무렵, 난 결국 남편과 이혼하게 되었습니다. 시집살이 시키는 시어머니는 더 이상 없었지만, 이미 신뢰가 무너진 남편과의 결혼은 의미가 없었습니다.

아들은 아버지와 연락을 끊으려고 했고, 결국 아들의 친권은 제게 넘어오게 되었습니다.

그리고 시간이 흘러, 아들은 결혼하고 손주도 태어날 날이 가까워져 오고 있었습니다. 아들은 예전 남편과 나, 그리고 시어머니의 비상식적인 관계를 목격하여 결혼과 가정을 가지는 것에 상당히 부정적이었습니다.

그러나 지금의 아내와 연애를 하면서 직관이 바뀌었는데, 그녀는 매력적이고 훌륭한 성격을 가지고 있었습니다.

아들 부부는 임신 소식을 내게 전하면서 나와 함께 살고 싶다고 말해주었습니다. 하지만 나는 예전부터 며느리가 불편해하는 시어머니는 절대 되지 않겠디고 다짐했기에 같이 살지 않겠다고 말했습니다.

대신 아들 부부에게 “엄마는 너희가 와달라고 하지 않는 이상 절대로 먼저 너희 집에 가지 않을 거야. 하지만 너희가 엄마를 만나고 싶을 때는 언제든지 오면 돼. 같이 살지 않아도 서로 보고 싶을 때 만나면 되는 거야.”라고 말했습니다.

그러나 한 달 후에 아들 부부가 내가 사는 집으로 이사를 왔어요. 깜짝 놀란 저에게 아들은 밝게 웃으면서 말했어요.

“엄마를 만나고 싶을 때는 언제든지 와도 된다 했잖아. 우리는 엄마를 매일 만나고 싶어요.” 저는 그 말에 눈물이 터지고 말았습니다.

그리고 짐 정리를 마치고 한숨 돌리고 있는 새 아가에게 왜 같이 살자고 했는지 조심스럽게 물어보았습니다.

“ 남편한테 어머니가 고부갈등으로 오랜 세월 힘드셨다는 이야기를 들은 적이 있었어요. 남편은 어릴 때부터 어머니가 행복하게 웃는 모습을 거의 못 봤다고 하더라고요. 그래서 저는 남편에게, 어머니한테 가족에 대한 괴로운 기억만 가득하다면, 우리가 같이 살면서 즐겁고 행복한 가족의 기억을 새롭게 만들어 드리자고 말했어요.”

그 말을 듣던 나는 새 아가 앞에서 울고 말았고, 그런 며느리가 아들에게도 나에게도 정말 과분한 사람이라고 생각을 했습니다.

그렇게 우리의 동거는 시작되었고, 서로의 생활에 크게 간섭하지 않으면서 집안일은 내가 더 많이 하려고 했지만, 임신 중인 새 아가도 무리하지 않는 범위 내에서 일을 하는 정도의 암묵적인 규칙이 정해지도 했습니다.

초반에는 같이 살아도 괜찮을까 싶었지만, 그런 걱정은 할 필요가 없다는 것을 깨달았습니다. 새 아가는 밝은 성격으로 햇살 같은 사람이었죠.

매일 같이 있으면 자연스럽게 웃게 되었고 존재 자체만으로도 큰 위로를 받았다. 아들도 아마 새 아가와 함께하면서 상처로 얼룩진 마음이 많이 치유됐을 것입니다.

행복한 하루하루가 지나고 드디어 손녀가 태어났습니다. 작고 귀여운 아기가 정말 사랑스러웠습니다.

전 남편과 이혼한 이후로 한번도 만나지 않았는데 손녀를 보고 있으니 소식이라도 전해야겠다 싶었어요.

그래서 아들에게 아버지와 연락한 적이 있는지 물어봤는데, 그런 인간하고는 연락하고 싶지 않다며 단호하게 말하더군요. 그래서 더 이상 그 문제로 아들의 마음을 아프게 하지 않기로 했어요.

예전에 전 남편과 시어머니와 함께 살았을 때는 정말 힘들고 고통스러웠어요. 하루하루가 참 길었죠.

그러나 지금은 진짜 행복하게 살고 있어요. 지금 이 행복은 전적으로 아들 덕분이에요. 아들이 만들어 준 기적이죠.

아들의 노력과 작은 행동들이 이렇게 큰 행복을 만들어 준 거죠. 앞으로도 아들과 새로 태어난 아기를 소중하게 여기고, 더욱 더 감사하며 살아가기로 다짐했습니다.

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